O que é o esôfago?

O esôfago é a porção do sistema digestivo que leva da boca ao estômago. Às vezes chamado de esófago, é uma passagem muscular que começa na garganta ou na faringe. Localizado entre a traquéia e a coluna vertebral, ele passa pelo diafragma e termina no esfíncter esofágico inferior, um anel muscular que se abre para a extremidade superior do estômago.

A função primária do esôfago é transportar alimentos e líquidos ingeridos no estômago. Quando uma pessoa come ou bebe e engula, o esfíncter na parte superior da estrutura, normalmente fechada, abre e permite que o material passe. Os músculos nas paredes da passagem então se contraem, empurrando-o para baixo, este processo é facilitado pelo muco produzido pelas glândulas ao longo do esôfago para mantê-lo úmido. Em seguida, passa através do esfíncter inferior, que também relaxa e abre, e entra no estômago.

Às vezes, o esfíncter esofágico inferior se abre em momentos diferentes do que quando o alimento é engolido e permite que o ácido do estômago aumente no esôfago. Isso é conhecido como refluxo ácido e tipicamente causa azia, uma sensação de queimação no tórax inferior que é desconfortável, mas não perigoso. Quando o refluxo ácido se torna crônico, ele se chama doença de refluxo gastroesofágico ou DRGE. GERD é um transtorno bastante comum e deve ser tratado, pois ao longo do tempo pode causar danos. O tratamento tipicamente inclui medicamentos como antiácidos, bloqueadores de H2 e inibidores da bomba de protões.

Pessoas com DRGE podem desenvolver uma condição chamada esófago de Barrett. Nestes casos, as células no esôfago inferior mudam e são substituídas por células como as do estômago e intestino. Essas células são tolerantes ao ácido do estômago, o que os ajuda a resistir ao dano causado pelo refluxo. Embora isso possa reduzir o desconforto da pessoa contra a azia, a condição é motivo de preocupação, pois as células de Barrett às vezes podem levar a uma forma de câncer conhecida como adenocarcinoma.

Além do adenocarcinoma, o outro tipo principal de câncer esofágico é o carcinoma de células escamosas. Este tipo de câncer é freqüentemente associado ao uso de tabaco ou álcool, embora possa ter outras causas. Ambos os tipos de câncer geralmente causam dor e dificuldade de deglutição, o que pode levar à perda de peso em pacientes. Os tratamentos podem incluir terapia endoscópica para remover lesões localizadas ou terapia a laser e quimioterapia para destruir células tumorais.