Qual é a encefalopatia de Wernicke?

A encefalopatia de Wernicke é um transtorno neurológico grave que resulta principalmente de uma deficiência da nutrição tiamina, também conhecida como vitamina B-1. Foi nomeado pelo Dr. Carl Wernicke, que o descreveu pela primeira vez em 1881. É composto por três sintomas principais: confusão mental, falta de coordenação muscular e paralisia dos músculos que controlam os movimentos oculares. A encefalopatia de Wernicke apresenta-se mais frequentemente em alcoólatras, mas pode estar presente naqueles que sofrem de desnutrição, aqueles com síndrome de imunodeficiência adquirida (AIDS) e outros.

A tiamina afeta a forma como o corpo humano metaboliza os carboidratos, razão pela qual uma deficiência relativa é freqüentemente vista em alcoólatras, já que o álcool é um carboidrato. O primeiro curso de tratamento para este tipo de encefalopatia envolve a administração de tiamina por via intravenosa ao paciente. Se não for tratado, pode progredir para uma condição conhecida como síndrome de Korsakoff, que é ainda mais grave, levando a perda de memória e possíveis danos cerebrais. Esta condição pode avançar ainda mais para coma e morte.

A encefalopatia de Wernicke não está relacionada com a região do cérebro chamada área de Wernicke, que está associada ao discurso e à linguagem, embora ambos sejam nomeados após o mesmo médico. Determinadas anormalidades no cérebro, visuais em uma imagem de ressonância magnética (MRI), também podem ser parte do conjunto de sintomas típicos desta doença.

Tal como acontece com a maioria das condições médicas, esta desordem pode ser tratada com maior sucesso quando é pego no início. O tratamento adequado pode reverter antes dos efeitos sérios, talvez permanentes. As incapacidades de longo prazo, incluindo a amnésia, podem resultar da condição, o que pode prejudicar gravemente a capacidade de uma pessoa em funcionar na sociedade. Às vezes é necessário admitir pacientes em uma instituição para cuidados permanentes. Uma recuperação completa e rápida é possível, no entanto, mesmo que alguns sintomas neurológicos menores persistam no curto prazo após o tratamento.

A maioria dos casos desta doença está enraizada no abuso crônico do álcool. O álcool pode, ao longo do tempo, prejudicar gravemente a capacidade do organismo de absorver a tiamina, levando gradualmente a uma deficiência deste nutriente. Quando alguém que é conhecido por abuso de álcool tem sintomas como confusão e ataque ataxia, o que significa falta de coordenação na caminhada, a encefalopatia de Wernicke deve ser considerada como uma possível causa.

A idade média das pessoas que apresentam este transtorno é de 50, embora possa ocorrer em alguém de qualquer idade, incluindo a infância. Não parece que qualquer raça ou gênero seja mais suscetível a este tipo de encefalopatia do que qualquer outro. No entanto, é mais frequentemente visto nos homens, provavelmente porque os homens são estatisticamente muito mais propensos a abusar do álcool do que as mulheres.