O que é o canal da coluna vertebral?

O canal espinhal, também chamado de canal vertebral ou cavidade vertebral, é o espaço criado pela coluna vertebral. A coluna vertebral é a estrutura em forma de tubo composta por muitas vértebras, que são ossos semelhantes a um anel, empilhadas uma sobre a outra. Esses anéis empilhados, por sua vez, criam um tubo oco que abriga e protege o tecido nervoso macio da medula espinhal.

Todos os vertebrados – animais com coluna vertebral – têm um canal espinhal. Nos seres humanos, o canal geralmente tem entre 17 e 18 polegadas (43 e 45 cm) de comprimento, estendendo-se da base do cérebro até a pélvis. Foi descrito cientificamente, juntamente com outras partes do sistema nervoso central, pelo fisiologista francês do século 16, Jean François Fernel.

Uma doença comum que afeta essa cavidade é a estenose do canal espinhal, em que o canal se estreita devido a um espessamento do osso e do tecido. O espessamento pode ocorrer por muitas razões, incluindo osteoporose, tumores ou como resultado dos efeitos naturais do envelhecimento. Os sintomas incluem uma sensação de compressão, dor e entorpecimento. Quando o estreitamento ocorre na parte inferior da cavidade, afetando a parte inferior das costas e as pernas, é chamado de estenose do canal espinhal lombar.

Esta condição é frequentemente diagnosticada com auxílio de ressonância magnética (MRI), e o tratamento pode variar de exercícios para fortalecer os músculos das costas e apoiar a coluna vertebral, para intervenções mais graves, incluindo drogas e cirurgia. Não tratada, pode levar à lesão da medula espinhal e sintomas neurológicos, incluindo a perda de função motora.

As fraturas ou a penetração do canal da coluna vertebral, seja por acidentes automobilísticos, feridas por bala ou outros traumas, podem prejudicar a medula espinhal e causar sintomas neurológicos que variam de acordo com a porção da medula espinhal afetada e a gravidade do trauma.

As deformidades da cavidade e das vértebras incluem cifose, uma curvatura direta nociva da coluna vertebral, ou escoliose, uma curvatura lateral. Qualquer condição, se suficientemente grave, pode afetar a medula espinhal e comprometer a função do sistema nervoso. Às vezes, essas condições são congênitas, embora elas não se tornem evidentes até a adolescência de uma pessoa. O tratamento pode incluir aparelhos para realinhar a coluna vertebral e as cirurgias.

A espinha bífida é um defeito congênito freqüente. Quando as vértebras que cobrem a medula espinhal não se formam devidamente durante o desenvolvimento fetal, os bebês podem nascer com uma medula espinhal que se projeta, desprotegida, de uma abertura nas vértebras. Os neurocirurgiões pediátricos geralmente intervêm pouco depois do nascimento, ou mesmo, em alguns casos, realizam uma cirurgia no desenvolvimento do feto. O risco de espinha bífida pode ser bastante reduzido se a mãe suplementar sua dieta com ácido fólico antes da concepção.