Qual é a função dos macrófagos?

Os macrófagos são glóbulos brancos que realizam várias atividades cruciais no sistema imunológico. Embora a função usual dos macrófagos seja pensada para promover a imunidade inata não específica, eles também ajudam a iniciar processos específicos de defesa. Essas células são vitais para a resposta inflamatória e podem ser induzidas a perseguir alvos únicos, como células tumorais.

Na ausência de organismos estrangeiros como bactérias e vírus, uma função dos macrófagos é devorar detritos e tecido morto. Os macrófagos realizam esta tarefa da mesma maneira que destroem invasores estrangeiros, com um processo chamado fagocitose. Durante este processo, o macrófago estende os pseudópodes para pegar o objeto ou organismo, o rodeia e leva-o ao seu corpo dentro de uma vesícula. Uma estrutura chamada lipossoma, em seguida, funde a vesícula e destrói o objeto com enzimas e produtos químicos tóxicos.

Após a fagocitose ter sido realizada, outra função torna-se aparente. As moléculas na superfície do invasor que podem ser reconhecidas pelas células imunes, conhecidas como antígenos, são tomadas pelo macrófago e vinculadas a uma célula T auxiliadora próxima em um processo conhecido como “apresentação”. Ao ligar o antígeno a uma molécula especializada em sua própria superfície, o macrófago garante que outros glóbulos brancos não o confundam para um invasor. Se a célula T auxiliar encontrar um antígeno correspondente ao que foi apresentado pelo macrófago, ele iniciará uma resposta imune.

Os macrófagos também estão envolvidos em respostas imunes específicas quando recrutados por células T. Esta função de macrófagos requer que as células T liberem compostos conhecidos como linfocinas em resposta a células tumorais ou células somáticas infectadas. Estes compostos ligam os receptores de linfocinas na superfície do macrófago e ativam o macrófago para atacar células próximas.

Outra função dos macrófagos envolve a resposta inflamatória. Depois que o tecido foi ferido, os macrófagos na área libertarão substâncias químicas que promovam o fluxo sanguíneo para a região e causam inflamação. A inflamação, embora dolorosa, é necessária para garantir que outros macrófagos e células imunes possam chegar a atacar potenciais invasores e limpar as células mortas.

Após uma lesão, uma segunda onda de macrófagos chega cerca de 48 horas depois, que não estão envolvidas na fagocitose ou inflamação. Esses macrófagos liberam um fator para promover o crescimento, reparo e diferenciação de tecidos, a fim de ajudar a se recuperar de danos relacionados a lesões. A composição exata deste fator ainda não é conhecida, mas o tecido danificado quando privado de macrófagos tende a curar mais devagar, fornecendo evidências de sua existência.